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George W. Goethals

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GEORGE WASHINGTON GOETHALS
1914-1917

George Washington Goethals, hijo de John y Marie Baron Goethals, nació en Brooklyn Nueva York el 29 de junio de 1858. Recibió entrenamiento como oficial en el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos y asistió a la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point donde se graduó en 1880. Se le comisionó como Teniente Segundo en el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos el 12 de junio de 1880. En los años ochenta sirvió como instructor de ingeniería civil y militar en la Academia Militar. Se le ascendió al rango de Teniente Primero en 1882, y al de Capitán, el 14 de diciembre de 1891. En 1884 se casó con Effie Rodman.

Durante la Guerra Española-Americana se desempeñó bajo el rango de Teniente Coronel como Jefe de Ingenieros en el Ejército Voluntario. Posteriormente lo pusieron a cargo de los Cayos Muscle de la construcción del canal en el Río Tennessee y en los Cayos Colbert en Alabama.

El 4 de marzo de 1907, Goethals fue designado por el Presidente Roosevelt, Presidente de la Junta e Ingeniero en Jefe de la Comisión Istmica del Canal (L.C.C). El trabajó en esta posición hasta la culminación de la construcción del Canal en 1914, siguiendo luego como Gobernador del Canal de Panamá hasta su renuncia el 17 de enero de 1917.

Como Ingeniero en Jefe de la Comisión Istmica del Canal tuvo que enfrentar muchas tareas atemorizantes. Aparte de la tarea de eliminar enfermedades, Goethals también tuvo que enfrentar a varios problemas únicos, cada uno de los cuales representaba en sí un tremendo trabajo. El primero de estos era rebajar a un nivel más bajo varias montañas de buen tamaño localizadas cerca del centro del istmo para poder minimizar así la elevación del mismo canal.

El segundo, la poderosísima proeza de hacer del potente y errático Río Chagres junto con la Represa de Gatún y la formación del Lago Gatún, una represa. El tercero era la construcción de unas enormes esclusas de concreto con sistemas de llenado y vaciado y grandes compuertas de acero con dispositivo para abrir y cerrar. Muchas veces se cambiaron los planes y el mismo ingeniero en jefe pasó noches sin dormir trabajando en los complicados cálculos. Pero finalmente el trabajo culminó, y en 1915 el General Geothals recibió el agradecimiento del Congreso de Los Estados Unidos “por servicios distinguidos en la construcción del Canal de Panamá”.

El nombre de Goethals pasará a la historia como el hombre que logró una de las más grandes hazañas de la ingeniería y la construcción desde que los egipcios terminaron las pirámides – la construcción del Canal de Panamá.

De abril a julio de 1917, Goethals trabajó como Gerente General de la Emergency Fleet Corporation, y el 18 de diciembre de 1917, fue nuevamente llamado al servicio activo y nombrado Intendente General Interino del Ejército Norteamericano. Fue Jefe de la División de Compra, Almacenaje y Tráfico del Ejército de los Estados Unidos de 1918 a 1919. Goethals fue relevado del servicio activo con el Ejército, por su propia solicitud, en marzo de 1919.

Goethals fue presidente de George W. Goethals and Company, una firma de ingenieros, y también fue Consejero y Consultor de la Autoridad del Puerto de Nueva York de 1919 a 1928.

Goethals murió el 21 de enero de 1928 en la ciudad de Nueva York. Muchas y distinguidas personas le rindieron muchos tributos a Goethals. Entre ellas, la siguiente, es el consenso más representativo acerca del hombre y sus logros.

“El Coronel Goethals probó ser el hombre, entre todos los demás, que realizó el trabajo. Sería imposible exagerar lo que él hizo. Es la tarea más grande de cualquier índole que ningún hombre realizó en el mundo durante los años en que Goethals trabajó. Es la más grande empresa de su clase realizada en el mundo. El Coronel Goethals tuvo éxito en inspirar en los hombres a su cargo un espíritu el cual en otra parte sólo puede encontrarse en unos pocos ejércitos victoriosos”.

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